科学家发现亚洲最古老沙鸡化石 揭示600万年前青藏高原生态

中新网4月5日电(记者孙子发)记者5日从中国科学院古脊椎动物与古人类研究所(中国科学院古脊椎动物研究所)获悉,该研究所的科学家在临夏盆地晚中新世地层中发现了约600万至900万年前的一只沙鸡化石。这是亚洲已知的最古老、保存最完好和最相关的沙鸡骨骼化石,为了解当今中国沙鸡的进化提供了关键证据,特别是在西藏,青藏高原独特的生态系统和独特的物种。

中国科学院古生物学研究所的研究员李志恒、托马斯·斯蒂汉姆、邓涛和周忠和共同完成了这一重要的发现和古生物学领域的研究。最近,国际学术期刊《生态学与进化前沿》在网上发表了这些研究论文。研究人员将新发现的沙鸡化石命名为干燥的临夏鸟,意思是“一种来自临夏地区并生活在干燥环境中的鸟”。

科学家说沙鸡是沙鸡目的总称,包括16个现存物种。尽管它的名字听起来和鸡很像,但它实际上是鸽子的姐妹,生活在欧洲、亚洲和非洲最干燥的地区(集中在北半球中低纬度的干旱地区)。这种鸟主要以种子为食,具有适应干旱地区生活的独特能力。雄性沙鸡可以利用胸前和腹部的羽毛收集水分,然后飞回10多公里外的巢穴喂养口渴的小鸡。

干旱的临夏鸟生活在大约600万到900万年前。当时,青藏高原的海拔继续快速上升,季风气候加强,中亚内陆地区的气候继续向干旱方向发展。在海拔2000多米的地方发现了干旱的临夏鸟化石,这显然比除了仍生活在青藏高原的西藏毛腿沙鸡以外的所有沙鸡都要高得多。鉴于现有沙鸡对干旱环境的出色适应能力,研究人员推测,这种面临干旱的夏季鸟类可能在数百万年前就已经很快适应了干旱多山的青藏高原东北边缘。

值得一提的是,虽然青藏高原海拔高,气候干燥,但该地区的其他化石表明,当时的中新世生态系统非常多样。“如果你在六七百万年前走在青藏高原的边缘,它可能看起来像一部关于非洲大草原野生动物出现的纪录片。在地平线上,你可以看到鬣狗、大象、犀牛、猪、羚羊、马、鸵鸟、秃鹰、猎鹰和其他到处都有古代亲戚的熟悉动物,包括林夏鸟。”

科学家小组表示,遭受干旱袭击的临夏鸟的发现也填补了过去2000万年沙鸡化石记录的空白,这一长时间间隔可能是目前沙鸡群所有成员进化和扩散的主要阶段。

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