为什么蝙蝠感染冠状病毒后不会生病

从中东呼吸综合征冠状病毒、严重急性呼吸综合征冠状病毒,到现在的新冠状病毒,蝙蝠被认为是许多冠状病毒的天然宿主。为什么蝙蝠长时间携带冠状病毒而不生病?最近,一项新的研究揭示了这个“谜”。

英国《科学报告》最近发表的一项研究通过实验证实了蝙蝠细胞可以与病毒共存很长时间的假设。研究人员让MERS冠状病毒连续感染一只棕色大蝙蝠的细胞126天,并通过检测蛋白质、转录物和基因来分析被感染的细胞。研究发现,尽管MERS冠状病毒进入人体后能杀死人体细胞,但它能与宿主在蝙蝠细胞中“和平共处”很长一段时间。

研究人员表示,一旦接触到病毒,蝙蝠的“超级”免疫系统将保持自然的抗病毒反应,这在包括人类在内的许多物种中是“关闭”的。研究表明,与正常细胞相比,长期感染的大棕蝠细胞中ⅰ型干扰素的基本水平非常高,这可能抑制病毒的持续复制。

与此同时,MERS冠状病毒本身也迅速产生特定的基因突变,以适应蝙蝠细胞。被感染的蝙蝠细胞也有能力抵抗反复的病毒感染。结合上述原因,大棕蝠可以携带MERS病毒数月而不发病。

然而,萨斯喀彻温大学的微生物学家维克拉姆·米斯拉说,如果蝙蝠遇到一些压力,比如感染其他疾病,被迫离开它们的栖息地,它们的免疫系统和病毒之间的平衡可能会被打破,导致病毒的扩散,并可能传染给其他物种。

蝙蝠是成千上万种病毒的天然宿主。一些研究认为,每只蝙蝠平均携带17.22种可能让人生病的病毒。研究人员分析了一个包含2805种哺乳动物病毒的数据库,发现蝙蝠携带的威胁人类的病毒数量最多,是第二大哺乳动物灵长类动物的两倍,啮齿类动物位居第三。蝙蝠可以直接将病毒传播给人类,也可以先将病毒传播给灵长类动物和其他动物,然后再传播给人类。

中国科学院武汉病毒研究所和其他机构的研究人员今年2月在英国《自然》杂志上发表了一篇论文,称他们发现蝙蝠体内新冠状病毒和TG13冠状病毒株的基因序列一致,高达96%。TG13是已知最接近新冠状病毒基因的菌株,表明蝙蝠可能是新冠状病毒的天然宿主。

尽管蝙蝠携带多种病毒,研究人员也强调人们不应该把它们视为“敌人”。西班牙报纸《世界报》最近援引俄亥俄州立大学研究员西蒙·里佩尔的话说,蝙蝠远离我们的敌人。在某些方面,它们还有助于维持人类和生态系统的健康。例如,热带雨林中的一些蝙蝠以水果和花蜜为食,帮助授粉和播种。然而,欧洲的食虫蝙蝠捕食大量可能导致昆虫灾难的昆虫。

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