载人飞船测试失败给美国航天增添变数

继2018年6月波音公司的“星际飞机”宇宙飞船出现发动机测试问题后,美国太空探索技术公司的载人版“龙”宇宙飞船的发动机也在4月20日的地面测试中出现异常,这意味着两艘宇宙飞船可能无法在一年内完成载人任务,这给美国太空计划增加了另一个变数。

太空探索技术公司的一名发言人向媒体证实,参与事故的“龙”号飞船是今年3月首次成功进行猎鹰9号火箭无人驾驶测试飞行的飞船。视频显示爆炸发生在测试现场,烟雾可以被气象雷达捕捉到。

业内人士称,“龙”号飞船的地面测试设备齐全,理论上事故原因相对容易找到。然而,失败的原因已经很久没有公开了。一个不好的可能性是,发动机有尚未发现的基本设计问题。

根据美国宇航局的计划,“龙”号宇宙飞船最早将于今年7月进行首次载人飞行,将两名美国宇航员送入国际空间站。此前,紧急逃生测试计划不会早于今年夏天,这是确保“龙”号飞船载人的关键一步。事故发生后,空间探索技术公司必须用一个新的航天器来代替已经过空间试验的航天器,这可能会影响紧急逃生试验,并进一步推迟计划的进展。

乔治华盛顿大学教授、前太空政策研究所所长约翰·罗格斯顿说,该计划肯定会被推迟,因为机舱和试验台都被损坏了。至于是几周、几个月还是几年,还需要进一步观察。

这起事故还可能影响原定于本月底发射的猎鹰9号火箭的第17次国际空间站货运任务。任务原定于4月26日进行,现在定于4月30日启动。然而,前往报道的媒体记者被告知,由于静态点火试验事故,发射日期可能会再次推迟。

美国载人飞船太空计划经历了风风雨雨。2011年美国航天飞机退役后,美国完全依靠俄罗斯航天器运送宇航员往返国际空间站。为了改变这种情况,美国宇航局强烈支持商业航天。2014年,波音公司和太空探索技术公司分别被委托制造“星际飞机”和载人版的“龙”飞船。然而,两个航天器的首次飞行时间从2017年开始被多次推迟。

去年6月,“星际飞机”飞船的发动机测试出现了问题。随后,其无人驾驶试飞多次推迟,最早从今年4月推迟到8月,而载人试飞则从8月推迟到“今年晚些时候”。美国国家航空航天局表示,能否实现这一目标仍有待暂时确定。这意味着两个航天器可能无法在今年内完成载人任务。

与此同时,美国政府正在加强其太空战略。美国副总统伯恩斯3月26日表示,五年内让美国宇航员重返月球是“本届政府的既定政策”,比美国宇航局的最初计划提前了四年。

美国宇航局局长吉姆·布里登·斯汀4月2日表示,美国已经将宇航员登陆月球的计划提前到2024年,目标是在2033年登陆火星。

然而,布里登·斯汀说,到2024年将美国宇航员送上月球的各种计划都面临技术挑战。美国航天局与波音公司合作开发的下一代大推力运载火箭“空间发射系统”的首次飞行被推迟到2021年。现有的商用火箭,如航天探测技术公司的猎鹰重型火箭和联合发射联盟公司的德尔塔4重型火箭,存在推力不足或系统风险大等问题,目前难以完成发射任务。(新华社记者周舟)

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